In einem Wohnmobilpark, in dem die Eastern Plains auf die Vororte von Denver treffen, ragt die Feuerwache Sable Altura wie ein schmerzender Daumen aus ihrer bescheidenen Umgebung heraus.

Die Feuerwehrautos sind auf dem neuesten Stand der Technik – glänzende Lastwagen, die Sie in einer der großen U-Bahn-Feuerwehren 20 Meilen westlich finden. Das Problem ist: Jahre nach dem Austausch seiner heruntergekommenen Fahrzeuge durch Zuschüsse kann sich der immer kleiner werdende Bezirk keine Feuerwehrleute leisten, um sie zu betreiben.

Bezirksbeamte bestehen darauf, dass sie mit dem auskommen, was sie haben, aber was sie haben, reicht nicht aus, um rund um die Uhr zuverlässig auf Notfälle zu reagieren.

Helen H. Richardson, Die Denver Post

Der Bataillonschef der Feuerwehr von Sable Altura, Dan Gordon, spricht am 2. November 2017 in Aurora mit anderen Feuerwehrleuten in der Bucht der Feuerwehr.

Die Löhne sind niedrig. Der Umsatz ist hoch. Freiwilligenarbeit ist unten. Die Kosten sind gestiegen.

Und für Sable Altura und andere ländliche Brandbezirke, die vor einer finanziellen Notlage stehen, wird es nur noch schlimmer.

Die boomenden Immobilienwerte entlang der Front Range lösen kaskadierende landesweite Immobiliensteuersenkungen aus, die den städtischen Hausbesitzern Erleichterung verschaffen, aber die Regierungsbehörden in ländlichen Gebieten unter Druck setzen, in denen die Immobilienwerte überhaupt nicht gewachsen sind. Der Grund: eine wenig bekannte Bestimmung zur Begrenzung der Grundsteuer in Colorados Staatsverfassung.

In großen Bevölkerungszentren, die besser für einen Umsatzrückgang gerüstet sind, steigen die Immobilienwerte so schnell, dass ihre Budgets ohnehin wachsen werden. Es sind die Orte, die es sich am wenigsten leisten können, an denen die Steuereinnahmen in den kommenden Jahren sinken werden. Orte mit etwa der Hälfte der Freiwilligen, die sie benötigen. Orte, die viel Geld ausgeben, um junge Feuerwehrleute auszubilden, nur um sie an höher bezahlte Jobs in der Metro Denver zu verlieren. Orte, an denen die Reaktionszeiten von Jahr zu Jahr länger werden.

“Außerhalb der Front Range ist es eine große Sache”, sagte Garry Briese, Executive Director der Colorado State Fire Chiefs. “Es ist wirklich die Kluft zwischen Stadt und Land.”

Insgesamt werden durch die Senkung der Grundsteuern im Jahr 2018 mehr als 450 Millionen US-Dollar an Wohnkosten eingespart, wie eine Analyse der Denver Post der Immobilienbewertungsdaten des Department of Local Affairs ergab. In der Hälfte der 64 Bezirke des Bundesstaates wird es immer noch mehr Grundsteuereinnahmen geben, da das Wertwachstum die Senkung um 9,5 Prozent übertrifft.

In den anderen 32 Landkreisen wird es jedoch zu einem Nettoverlust an Geld kommen. Und fast alle von ihnen befinden sich außerhalb der Front Range.

“Diejenigen, die haben, bekommen mehr”, sagte Briese. “Diejenigen, die nicht haben, bekommen nicht genug.”

Der Gallagher-Effekt

Vierzehn Jahre sind vergangen, seit Colorados Gallagher-Änderung einen landesweiten Schnitt wie diesen ausgelöst hat – so lange, dass selbst lebenslangen Coloradans vergeben werden kann, wenn sie noch nie davon gehört haben.

Mit der Änderung, die 1982 in die Staatsverfassung aufgenommen wurde – eine Zeit, in der sich die Steuerzahler im ganzen Land auflehnten -, wurde eine Begrenzung festgelegt, wie viel der landesweiten Grundsteuerbelastung auf Hausbesitzer fallen könnte. Wohnimmobilien nach der Gallagher-Formel könnten nicht mehr als 45 Prozent der Grundsteuerbemessungsgrundlage des Staates ausmachen. Andere Immobilien machen die restlichen 55 Prozent aus.

Das heißt, wenn die Hauswerte schneller steigen als die von gewerblichen, industriellen und landwirtschaftlichen Immobilien, muss die Bewertungsrate für Wohnimmobilien – die Formel, die den geschätzten Wert einer Immobilie bestimmt – sinken.

Es ist so weit gesunken, dass Wohnimmobilien jetzt mit 7,2 Prozent bewertet werden – nach 21 Prozent bei der Einführung von Gallagher und nach 7,96 Prozent im Vorjahr. Gewerbeimmobilien blieben im gleichen Verhältnis wie 1982 – 29 Prozent. Für ein überwiegend Wohnviertel wie Sable Altura ist das jedoch kein Trost.

Jahrzehntelange Annexionen durch Aurora und Denver haben den Bezirk in den nicht rechtsfähigen Landkreisen Adams und Arapahoe von 158 Quadratkilometern auf 24 Quadratkilometer geschrumpft. Feuerwehrchef Matt Hilinski sagt, er habe nur noch acht Geschäfte und 2.200 Einwohner.

Andere am Stadtrand von Denver stehen vor ähnlichen Herausforderungen.

Im Elizabeth Fire Protection District, östlich von Castle Rock, steigen die Immobilienwerte, aber nicht schnell genug. Abteilungsleiter TJ Steck rechnet mit einem Verlust von rund 191.000 US-Dollar durch die Gallagher-Reduzierung – etwa das Äquivalent von zwei Vollzeitbeschäftigten unter Berücksichtigung der Ausrüstungskosten.

Er glaubt, dass seine Abteilung 2018 in Ordnung sein wird. Es ist die Zukunft, die ihn beunruhigt.

“Hier ist das eigentliche Problem: Wir erholen uns immer noch vom Abschwung 2008-2009”, sagte Steck.

AURORA, CO - 2. NOVEMBER - ...

Helen H. Richardson, Die Denver Post

Die Sable Altura Fire Battalion Chiefs Rich Solomon (links) und Dan Gordon (rechts) unterhalten sich am 2. November 2017 in der Bucht der Feuerwehr in Aurora.

“Wir werden alle in Schwierigkeiten sein”

Es ist ein gängiger Refrain: Die Einnahmen schrumpften während der Rezession, während die Ausgaben weiter stiegen. Aber während sich die meisten städtischen Gebiete schließlich erholten, tat dies das ländliche Colorado nie.

“Unser” normaler “Wert ist um 20 bis 30 Prozent gesunken”, sagte Chief Ron Thompson aus Grand County. „Wir steigen nicht mit der gleichen Geschwindigkeit (wie Denver). Wir können um 2 oder 3 Prozent zulegen, und sie steigen um 30 Prozent. “

Thompsons Grand Fire Protection District, südwestlich des Rocky Mountain National Park, ist wohl einer der Glücklichen. Es war in der Lage, Dienstleistungen aufrechtzuerhalten – aber nur, weil es vor dem Finanzcrash eine so große Reserve auf Lager hatte. Heute gibt Thompson fast 200.000 US-Dollar mehr aus, als er jedes Jahr einbringt. Ohne den steuerlich schrumpfenden Gallagher hätte er sein operatives Defizit halbieren können. Stattdessen wird erwartet, dass seine Einnahmen um magere 11.000 US-Dollar steigen.

“Wir essen unser eigenes Fleisch, wenn Sie so wollen”, sagte Thompson. “Wir leben von unseren Reserven.”

Thompson hat damit begonnen, Feuerwehrautos an Orte wie Kalifornien zu leihen, um ein paar zusätzliche Dollars zu verdienen. Aber es summiert sich nicht zu viel. Während Großstädte den wirtschaftlichen Aufschwung nutzen und für einen regnerischen Tag sparen – Denver verfügt über eine Reserve von 15 Prozent – geben Orte wie Grand Notgelder aus, als wäre es noch 2008.

“Wir versuchen, so viel wie möglich zu sitzen”, sagte Thompson, aber wenn die Einnahmen nicht steigen, werden die Reserven irgendwann aufgebraucht sein.

Das Alptraumszenario für kleine Abteilungen wie Grand und Elizabeth ist, dass der Immobilienboom anhält und die Bewertungsrate weiter nach unten drückt, nur um die Blase platzen zu lassen und die Hauswerte – und Steuereinnahmen – fallen zu lassen.

“Wenn es in fünf Jahren zu einem weiteren wirtschaftlichen Abschwung kommt und wir nicht über die Reserven verfügen, um diesen auszugleichen, werden wir alle in Schwierigkeiten geraten”, sagte Steck.

Nicht wahrscheinlich in den Karten

Für Sable Altura ist echte Selbstversorgung wahrscheinlich nicht in Sicht.

Ein Strukturbrand erfordert normalerweise eine 16-köpfige Besatzung, um ihn zu bekämpfen. Die Normen der National Fire Protection Agency empfehlen vier für einen Motor.

Der Distrikt hat fünf Vollzeit-Feuerwehrleute und zwei Teilzeit-Mitarbeiter, die auf drei Schichten verteilt und rund um die Uhr gestaffelt sind. Fügen Sie seine 34 Freiwilligen hinzu, und Chef Hilinski hat normalerweise genug im Dienst, um zwei oder drei zu schicken, um auf einen Notfall zu reagieren, aber nur, wenn es tagsüber passiert. Nachts kann der Feuerwehr- und Rettungsdienst nur von einer einzigen Person auf Abruf durchgeführt werden.

Rich Solomon, der Bataillonschef von Sable Altura, geht davon aus, dass er doppelt so viele Freiwillige benötigen würde, um drei Feuerwehrleute rund um die Uhr an einem Motor zu garantieren, und das wäre immer noch einer, der den nationalen Standards nicht gerecht wird. Aber freiwillige Feuerwehrleute sind landesweit Mangelware. Und Sable Altura kann nicht genug bezahlen, um die Feuerwehrleute langfristig zu halten.

“Wir verlieren fast jeden guten Menschen, den wir einstellen”, sagte Solomon.

„Das Ziel beginnt bei 14 USD pro Stunde. McDonald’s beginnt bei 12 US-Dollar pro Stunde. Und wir haben 10,86 Dollar bezahlt “, sagte Hilinski.

Das Board of Directors des Distrikts hat kürzlich die Bezahlung eines Ausbildungskapitäns auf bis zu 45.000 US-Dollar erhöht. Dies ist ungefähr die Hälfte dessen, was Hilinski sagt, was für das Können und die Erfahrung der Person wettbewerbsfähig ist. Das Einstiegsgehalt wurde kürzlich auf 13 USD pro Stunde für Rettungssanitäter und 16 USD für Sanitäter angehoben.

Ein Feuerwehrmann der Einstiegsklasse in Aurora verdient mehr als 22 US-Dollar pro Stunde.

Angesichts der steuerlichen Beschränkungen seines Distrikts hofft Hilinski nur auf ein grundlegendes, zuverlässiges Serviceniveau.

“Wir werden Aurora nicht schlagen”, sagt Hilinski. „Aber wir versuchen wirklich, einen Job zu machen. Und die Gemeinde möchte, dass wir ihre Feuerwehr sind. “

Die gute Nachricht für die 2.200 Einwohner von Sable Altura ist, dass sie Unterstützung haben. Die sechs kleinen Abteilungen der Brandschutzgruppe Interstate 70 unterstützen sich gegenseitig. Und wenn ihre Nachbarn im Osten nicht damit umgehen können, greifen Aurora oder Denver ein. Aber in einigen Teilen des Staates wird dieser Vorschlag immer schwieriger.

“Diese Reaktionszeiten für gegenseitige Hilfe werden jedes Mal etwas länger”, sagte Charles Balke, Chef des Clifton Fire Protection District im Mesa County.

“Unser Problem ist, dass wir so viele Anrufe haben, dass wir mehr Leute brauchen”, sagte Balke, dessen Notrufvolumen seit 2008 um 26 Prozent gestiegen ist. “Ich kann es mir angesichts unserer finanziellen Einschränkungen einfach nicht leisten, Leute anzulegen.”

„Wir haben (vor Gallagher gekämpft). Und wir haben in ein paar Jahren darüber gesprochen, dass wir zu den Wählern zurückkehren müssen (für eine Steuererhöhung), wenn wir keine erhöhten Immobilienwerte sehen. “

GRANBY, CO - 21. NOVEMBER - ...

Helen H. Richardson, Die Denver Post

Freiwillige Feuerwehrleute der Granby-Feuerwehr von links nach rechts Chris Moore, Josh Anderson, Phil Flegner und Joe Russ, rechts, arbeiten an den Feuerwehrautospülungen während des Trainings außerhalb der Feuerwehr am 21. November 2017 in Granby. Die freiwillige Feuerwehr von Granby (gegr. 1939) ist mit freiwilligen und ansässigen Feuerwehrleuten besetzt, die von zwei Stationen aus reagieren. Die Abteilung betreut 150 Quadratmeilen und beantwortet jährlich zwischen 170 und 190 Anrufe mit einem Budget von weniger als 600.000 USD pro Jahr. Die Feuerwehr hat nur 4 bezahlte Mitarbeiter, darunter Feuerwehrchef Ron Thompson, zwei stellvertretende Chefs und 1 Verwaltungsperson.

Die Blutung stillen

Die Wähler in sieben Brandbezirken in diesem Monat, darunter Sable Altura, stimmten einer Erhöhung der Abgabe für kleine Mühlen zu, die die Blutung vorerst stillen sollte. Aber es ist nur ein Pflaster. Der Colorado Legislative Council erwartet für 2019 eine weitere Kürzung im Zusammenhang mit Gallagher.

Wenn die Dinge weiter nachlassen, “sprechen wir in ein paar Jahren zu Recht von Entlassungen”, sagte Solomon. „Sie hassen es zu sagen, dass Sie sich überfordert haben, aber wir tun das, was wir jetzt tun müssen, um sicherzustellen, dass wir genug Personal für einen Notfall bekommen. Und für uns unterscheidet sich unser “genug” Personal stark von dem, was die Leute in der Stadt schicken. Wir machen mit drei Leuten das, was sie mit acht machen. “

Und die konservativen Wähler, die die meisten ländlichen Gebiete bevölkern, sind bekanntermaßen steueravers.

“Das Problem ist: Die Orte, an denen wir eine Mühlenerhöhung beantragen, sind auch nicht gestiegen”, sagte Briese, der Direktor des Feuerwehrchefs. „Das ist also ein Catch-22. Sie müssen die Mühle erhöhen, weil die Steuern nicht da sind, und dann werden die Leute nicht für eine Steuererhöhung stimmen, weil die Arbeitsplätze und ihr Einkommen nicht da sind. “

Briese sagt, dass eine landesweite Gesetzeskorrektur erforderlich ist. Eine landesweite Lösung ist jedoch kompliziert und schwer fassbar.

Dennis Gallagher, der frühere Gesetzgeber des Bundesstaates, nach dem die Änderung benannt ist, hat vorgeschlagen, die Formel nicht landesweit, sondern lokal anzuwenden, damit der gesamte Bundesstaat nicht den Launen der Wirtschaft der Front Range unterliegt. Aber selbst das würde einer Abteilung wie Sable Altura nicht helfen, die Grafschaften mit Aurora und Denver teilt.

Einige Feuerwehrleute sagen, sie könnten Geld wegstecken und die Einbrüche überstehen, wenn die Bewertungsrate sowohl steigen als auch fallen könnte. Eine weitere Verfassungsänderung – die Bill of Rights des Steuerzahlers oder TABOR – erfordert jedoch die Zustimmung der Wähler, wenn die Steuern steigen. Eine Gallagher-Kürzung rückgängig zu machen, würde eine landesweite Abstimmung bedeuten, um die Grundsteuerveranlagung in jedem Jahr zu erhöhen, in dem die Formel eine Erhöhung vorschreibt.

Das Colorado Mountain College versuchte in diesem Jahr eine lokalisierte Version davon, die automatisch die Mühlenabgabe erhöht hätte, wenn die Bewertungsrate gesunken wäre, aber die Wähler sagten nein.

Die vollständige Beseitigung des komplizierten Zusammenspiels zwischen Gallagher und TABOR im gesamten Bundesstaat würde eine Änderung der Verfassung erfordern. Das ist eine große Aufgabe – und politisch belastet. Wenn es eine solche Regelung während der Großen Rezession gegeben hätte, wären die Steuersätze nur dann gestiegen, wenn sich die Einwohner sie am wenigsten leisten könnten.

Stattdessen spürt die Regierung die Not auch in guten Zeiten.

„Was passiert in 10 Jahren? Was haben wir dann vor? ” Sagte Solomon. “Weil wir niemals hochgehen können.”